Gigante rochoso

Descoberta de primeiro planeta considerado "mega-Terra" intriga cientistas

Acreditava-se que astros rochosos com a massa do Kepler-10c seriam impossíveis de existir, devido à enorme gravidade, que atrairia nuvens de gases

02/06/2014 | 16h53
Descoberta de primeiro planeta considerado "mega-Terra" intriga cientistas David Aguilar/Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics
Representação artística do Kepler-10c Foto: David Aguilar / Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

Um planeta recém-descoberto, duas vezes maior e 17 vezes mais pesado que a Terra, vem desafiando teóricos da formação de astros celestes, anunciou a Nasa nesta segunda-feira.

- Ficamos muito surpresos quando percebemos o que tínhamos encontrado - disse o astrônomo Xavier Dumusque, do centro de astrofísica Harvard-Smithsonian, que conduziu a análise a partir de dados coletados originalmente pelo telescópio espacial Kepler.

O Kepler-10c, identificado em 2011, havia sido mensurado em 2,3 vezes maior do que a Terra, mas seguia, até agora, com massa desconhecida. O time usou o telescópio Galileu, instalado nas Ilhas Canárias, para fazer novas observações e obter uma medida precisa da massa do gigante rochoso.

Pensava-se que mundos desse porte não poderiam existir. A enorme força gravitacional desses corpos atrairia um envelope de gases, fazendo do planeta um gigantesco balão gasoso, a exemplo de nossos vizinhos Netuno e Júpiter. Constatou-se, entretanto, que o Kepler-10c é composto primariamente por rochas.

- Logo quando você pensa que sabe tudo, a natureza te dá uma grande surpresa. A ciência não é maravilhosa? - comemorou Natalie Batalha, cientista da missão Kepler no centro de pesquisa Ames, da agência espacial americana.

O Kepler-10c completa, a cada 45 dias, uma órbita em torno de uma estrela como o nosso Sol, da qual está tão próximo que, muito quente, não é capaz de abrigar a vida conforme a conhecemos. Essa “mega-Terra” está a 560 anos-luz de nós, na constelação de Draco, no mesmo sistema onde orbita o Kepler-10b, primeiro planeta rochoso descoberto pelo telescópio Kepler.

 
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